Dienstag, Mai 17, 2022

Das Rennen um die versteckte Verbindung von COVID zu Alzheimer


Während die Pandemie weltweit wütet, haben Wissenschaftler begonnen, ein erschreckendes Muster zu identifizieren: Schätzungsweise ein Drittel der mit COVID-19 infizierten Menschen entwickelt neurologische Symptome wie Schlaganfälle, Kopfschmerzen und Bewusstseinsstörungen. In einigen Gehirnen verursacht COVID molekulare Veränderungen, die denen widerspiegeln, die in den Gehirnen von Menschen mit Alzheimer beobachtet werden, was einige Wissenschaftler zu der Annahme veranlasst, dass lange COVID eine atypische Form der gedächtniszerstörenden Störung sein könnte. Es gibt auch größere Bedenken, dass eine durch COVID verursachte Schädigung des Gehirns Personen einem erhöhten Risiko aussetzen könnte, später im Leben an Demenz zu erkranken. Die nachgelagerten Auswirkungen auf die langfristige Gesundheit sind noch lange nicht verstanden, aber dramatische vorläufige Beweise deuten auf eine komplizierte Angleichung an die Alzheimer-Krankheit hin.

Inmitten eines allgemeinen Bestrebens, das lange COVID besser zu verstehen – am 5. April ordnete Präsident Joe Biden eine neue Forschungsinitiative bei allen Bundesbehörden an – gibt es auch weltweite Bemühungen, diese heimtückische Verbindung zu Alzheimer zu untersuchen, wobei verschiedene Gruppen versuchen, die Überschneidungen zwischen COVID zu verstehen und neurologische Schäden. In New Jersey zeichnet sich ein Projekt dadurch aus, dass es einen weiteren kritischen Überschneidungsfaktor einbezieht: die Menschen mit hohem Risiko, sowohl an schwerem COVID als auch an Alzheimer zu erkranken.

Forscher der Rutgers University schreiben derzeit ältere schwarze Erwachsene in eine Beobachtungsstudie ein, in der die Folgen von COVID und deren Zusammenhang mit dem Alzheimer-Risiko untersucht werden. Die neurodegenerative Krankheit betrifft überproportional schwarze Amerikaner, wobei die CDC davon ausgeht, dass die Fallzahlen in den nächsten 40 Jahren zunehmen werden. COVID ist auch für schwarze Amerikaner tödlicher, eine Realität, die auf langjährige Ungleichheiten im Bereich der öffentlichen Gesundheit zurückzuführen ist.

Obwohl es einige offensichtliche Risikofaktoren gibt, die die Auswirkungen von COVID und Alzheimer auf die schwarze Bevölkerung verschlimmern (z. B. erhöhte Diabetesraten aufgrund schlechter Ernährung), verstehen Wissenschaftler immer noch nicht vollständig, warum diese gesundheitlichen Unterschiede so groß sind, Mark Gluck, a Professor für Neurowissenschaften und öffentliche Gesundheit an der Rutgers University-Newark, gegenüber The Daily Beast. Genetik und Unterschiede im Immunsystem können eine Rolle spielen, aber konkrete Ideen sind noch schwer zu bekommen.

Verzweifelte Amerikaner gehen für unbewiesene lange COVID-Heilungen ins Ausland

Gluck leitet die laufende COVID-Alzheimer-Studie zusammen mit Patricia Fitzgerald-Bocarsly, einer Immunsystemforscherin und Provost von Rutgers Biomedical and Health Science-Newar, und Maria Laura Gennaro, einer Professorin für Medizin und Epidemiologie an der Rutgers. Durch die Untersuchung der Fragen rund um COVID – etwa warum das Alter ein Risikofaktor ist und warum manche Langzeitsymptome entwickeln – hofft das Team, „Einblicke in die Alzheimer-Krankheit zu gewinnen, die wir sonst nie gehabt hätten“, sagte Gluck.

In gewisser Weise ist die Untersuchung, was COVID mit dem Gehirn zu tun hat, wirklich ein Stellvertreter für das Verständnis der Wirkung des Immunsystems auf das Gehirn. Es ist bekannt, dass das Immunsystem eine Rolle bei der Entwicklung von Alzheimer spielt: Menschen mit der Krankheit haben fehlerhafte Mikroglia (eine Art von Immunzellen), und es wird allgemein angenommen, dass chronische Entzündungen den kognitiven Verfall vorantreiben. Es ist möglich, erklärte Gluck, dass „Alzheimer bis zu einem gewissen Grad wie eine Autoimmunerkrankung ist“, bei der Immunzellen gesunde Gehirnzellen angreifen und durch Entzündungen Gehirngewebe schädigen.

COVID kann eine Immunantwort im Gehirn auslösen, was erklären könnte, warum manche Menschen Gehirnnebel und Gedächtnisverlust entwickeln. Dies könnte widerspiegeln, was im Gehirn von Menschen mit Alzheimer passiert. „Es legt auch nahe, dass Alzheimer-Forscher, die hauptsächlich mit Wissenschaftlern sprechen, die neurodegenerative Erkrankungen untersuchen, mehr mit Immunologen sprechen sollten“, sagte Gluck.

Fitzgerald-Boscarly ist einer dieser Immunologen. Während sich Wissenschaftler seit Jahrzehnten für die Schnittmenge von Immunsystem und Neurowissenschaften interessieren, sagte sie gegenüber The Daily Beast, dass das, was jetzt passiert, eine Reifung des Feldes ist, die durch fortschrittliche Forschungsinstrumente vorangetrieben wird. Zu Beginn ihrer Karriere war sie im Labor, das einige der allerersten Patienten mit HIV in New York untersuchte. HIV löst auch Entzündungen aus, die das Gehirn schädigen können.

„Fingerabdrücke“ des Gehirns könnten das Alzheimer-Frühwarnsystem entsperren

„In gewisser Weise war meine bisherige Karriere von diesen beiden Pandemien geprägt: HIV und COVID“, sagte Fitzgerald-Boscarly.

Im Juni 2020 veröffentlichte Fitzgerald-Boscarly Erkenntnisse, dass sich bei älteren Erwachsenen zytotoxische T-Zellen ansammeln (die krebsartige oder infizierte Zellen abtöten), die aufgrund des Alterns nicht mehr funktionieren – was Biologen als seneszente Zellen bezeichnen. Sie glaubt, dass eine Anhäufung dieser fehlerhaften Zellen bei älteren Menschen teilweise chronische Entzündungen mit niedrigem Grad vorantreiben kann, die zu Krankheiten wie Demenz beitragen. Ihre Anwesenheit könnte auch erklären, warum COVID für ältere Menschen tödlicher ist.

Besonders neugierig ist das Team auf die Genvarianten APOE4 und APOE2, die bekanntermaßen eine Rolle beim Alzheimer-Risiko spielen. APOE4 ist das stärkste Risikofaktor-Gen für die Alzheimer-Krankheit, und frühe Forschungsergebnisse deuten darauf hin, dass es auch das Risiko für die Entwicklung einer schweren COVID erhöht. Unterdessen scheint APOE2 vor der Entwicklung der Alzheimer-Krankheit zu schützen. Die Frage ist nun, ob es auch asymptomatische Patienten vor den schwerwiegendsten Folgen von COVID schützen kann oder nicht.

Die Rutgers-Studie, die durch ein Stipendium der National Institutes of Health unterstützt wird, das im April 2021 gewährt wurde, schreibt derzeit schwarze Erwachsene über 60 im Raum Newark ein. Ziel ist es, eine Kohorte von 200 bis 300 Teilnehmern aufzubauen, von denen die Hälfte unterschiedlich stark an COVID erkrankt ist und die andere Hälfte nicht. Sie werden zu ihrem Schlaf, ihrer Fitness, ihrem kognitiven Status und ihrem allgemeinen Gesundheitszustand befragt, während sie an Genotypisierungen und Gehirnscans teilnehmen.

Dr. Alexander Salerno ist Partner bei dieser Rekrutierung. Er leitet Salerno Medical Associates, eine Praxis in Familienbesitz, die den Gemeinden Newark und East Orange, New Jersey, dient. Seine Praxis betreut rund 20.000 Einwohner in fünf Kliniken, darunter 6.000 ältere Schwarze, von denen mindestens die Hälfte zwischen 2020 und 2021 an COVID erkrankt ist.

Wenn Salerno darauf zurückblickt, als COVID seine Gemeinde zum ersten Mal traf, ist es mit Stolz und Erstaunen. Als andere Praxen geschlossen wurden, blieben seine Kliniken geöffnet. Im Frühjahr 2020 gingen die Salerno Medical Associates eine Partnerschaft mit Rutgers ein, um die FDA-Zulassung für Speicheltests zu erhalten, und machten sich anschließend an die Arbeit, um täglich Hunderte von Patienten zu testen. Die Regeln änderten sich ständig und Ressourcen waren fast unmöglich zu bekommen.

„Am Anfang war es wirklich hart“, sagte Salerno gegenüber The Daily Beast. „Unsere Büros befinden sich technisch gesehen in staatlich unterversorgten Gebieten, wenn es um die Grundversorgung geht. Fügen Sie jetzt eine Pandemie hinzu. Unsere städtische Gemeinschaft war sehr verwundbar.“

Die Chancen, lange COVID zu bekommen, sind erschreckend

Heute sieht Salerno „viele verschiedene Grade des Langstreckensyndroms“. Aber es ist schwierig zu wissen, was streng COVID-verursacht ist oder nicht. Viele seiner Patienten unterbrachen die Behandlung während der schlimmsten Zeit der Pandemie, und im Gegenzug verschlimmerten sich viele Fälle von Diabetes, Bluthochdruck und Herz-Kreislauf-Erkrankungen. Er vermutet, dass einige Patienten, die COVID hatten, aber noch keine Anzeichen einer weiteren Krankheit zeigen, noch in der Zukunft sein könnten. „Die Zusammenfassung von allem müssen wir noch wirklich verstehen“, sagt Salerno.

Wenn Salerno das Interesse der Patienten an der Teilnahme an der Rutgers-Studie misst, geschieht dies in einem allgemeinen Gespräch über die Gesundheit des Gehirns. Sein Ziel ist es, Demenz zu entstigmatisieren und seine Patienten über die kontrollierbaren Faktoren wie Ernährung und Bewegung aufzuklären, die Risiko und Schweregrad verändern können.

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