Donnerstag, Mai 19, 2022

Gehirne sind schlecht bei großen Zahlen, was es unmöglich macht, zu begreifen, was eine Million Todesfälle durch COVID-19 wirklich bedeutet


Am 12. Mai 2022 markierte Präsident Joe Biden den düsteren Meilenstein von 1 Million bestätigter COVID-19-Todesfälle in den USA. Für die meisten Menschen ist es eine unmögliche Aufgabe, sich vorzustellen, wie eine Million von irgendetwas aussieht. Das menschliche Gehirn ist einfach nicht dafür gemacht, so große Zahlen zu verstehen.

Wir sind zwei Neurowissenschaftler, die die Prozesse des Lernens und der numerischen Kognition untersuchen – wie Menschen Zahlen verwenden und verstehen. Es gibt zwar noch viel über die mathematischen Fähigkeiten des menschlichen Gehirns zu entdecken, aber eines ist sicher: Menschen sind schrecklich darin, große Zahlen zu verarbeiten.

Während des Höhepunkts der Omicron-Welle starben täglich über 3.000 US-Bürger – eine schnellere Rate als in jedem anderen großen Land mit hohem Einkommen. Eine Rate von 3.000 Toten pro Tag ist bereits eine unfassbare Zahl; 1 Million ist unergründlich größer. Die moderne neurowissenschaftliche Forschung kann die Grenzen des Gehirns im Umgang mit großen Zahlen beleuchten – Einschränkungen, die wahrscheinlich dazu beigetragen haben, wie die amerikanische Öffentlichkeit Todesfälle im Zusammenhang mit COVID wahrnimmt und darauf reagiert.

Menschen verarbeiten Zahlen mithilfe von Netzwerken miteinander verbundener Neuronen im gesamten Gehirn. Viele dieser Bahnen betreffen den parietalen Kortex – eine Region des Gehirns, die sich direkt über den Ohren befindet. Es ist verantwortlich für die Verarbeitung aller Arten von Größen oder Größenordnungen, einschließlich Zeit, Geschwindigkeit und Entfernung, und bietet eine Grundlage für andere numerische Fähigkeiten.

Während die geschriebenen Symbole und gesprochenen Wörter, die Menschen verwenden, um Zahlen darzustellen, eine kulturelle Erfindung sind, ist das Verständnis von Mengen selbst keine. Menschen – wie auch viele Tiere, darunter Fische, Vögel und Affen – zeigen kurz nach der Geburt rudimentäre Rechenfähigkeiten. Säuglinge, Erwachsene und sogar Ratten können relativ kleine Zahlen leichter unterscheiden als größere. Der Unterschied zwischen 2 und 5 ist viel einfacher zu visualisieren als der Unterschied zwischen 62 und 65, obwohl sich beide Zahlensätze nur um 3 unterscheiden.

Das Gehirn ist darauf optimiert, kleine Mengen zu erkennen, da Menschen mit kleineren Zahlen täglich am meisten interagieren. Untersuchungen haben gezeigt, dass sowohl Kinder als auch Erwachsene Mengen unter drei oder vier intuitiv und schnell erkennen können, wenn ihnen eine unterschiedliche Anzahl von Punkten präsentiert wird. Darüber hinaus muss gezählt werden, und je höher die Zahlen werden, desto mehr wird das intuitive Verständnis durch abstrakte Konzepte großer, individueller Zahlen ersetzt.

Diese Tendenz zu kleineren Zahlen spielt sich sogar im Lebensmittelgeschäft im Alltag ab. Als Forscher Käufer an einer Kasse baten, die Gesamtkosten ihres Einkaufs zu schätzen, nannten die Leute zuverlässig einen niedrigeren Preis als den tatsächlichen Betrag. Und diese Verzerrung nahm mit dem Preis zu – je teurer die Lebensmittel waren, desto größer war die Lücke zwischen geschätzten und tatsächlichen Beträgen.

Da alles, was größer als 5 ist, zu groß ist, um es intuitiv zu erkennen, muss sich das Gehirn auf andere Denkmethoden verlassen, wenn es mit viel größeren Zahlen konfrontiert wird.

Eine bekannte Theorie besagt, dass sich das Gehirn auf eine ungenaue Methode stützt, bei der es ungefähre Mengen durch eine Art mentalen Zahlenstrahl darstellt. Diese Linie, die wir uns vor unserem geistigen Auge vorstellen, organisiert kleine bis große Zahlen von links nach rechts (obwohl diese Ausrichtung von kulturellen Konventionen abhängt). Menschen neigen dazu, bei der Verwendung dieses internen Zahlenstrahls ständig Fehler zu machen, indem sie oft extrem große Mengen unterschätzen und relativ kleine Mengen überschätzen. Untersuchungen haben beispielsweise gezeigt, dass College-Studenten in Geologie- und Biologiekursen häufig die Zeit zwischen dem Erscheinen des ersten Lebens auf der Erde und den Dinosauriern – das sind Milliarden von Jahren – unterschätzen, aber überschätzen, wie lange Dinosaurier tatsächlich auf der Erde gelebt haben – Millionen von Jahren .

Weitere Untersuchungen darüber, wie Menschen den Wert großer Zahlen einschätzen, zeigen, dass viele Menschen die Zahl 1 Million auf halbem Weg zwischen 1.000 und 1 Milliarde auf einem Zahlenstrahl platzieren. In Wirklichkeit ist eine Million 1.000 Mal näher an 1.000 als 1 Milliarde. Dieser Zahlengerade-Gaffe kann visuell darstellen, wie Menschen Wörter wie „tausend“ und „Milliarde“ als Kategoriemarkierungen verwenden, die eher „groß“ und „größer“ als unterschiedliche Werte darstellen.

Wenn man sich mit Zahlen außerhalb der alltäglichen Erfahrung auseinandersetzt, bedeuten präzise Werte einfach weniger.

Zahlen sind eine nützliche, klare und effiziente Methode, um die Schäden der Pandemie zusammenzufassen, aber die Wahrheit ist, dass das Gehirn einfach nicht verstehen kann, was es bedeutet, dass eine Million Menschen gestorben sind. Indem man Todesfälle in unglaublich große Zahlen abstrahiert, fallen die Menschen den Beschränkungen des Verstandes zum Opfer. Dabei vergisst man leicht, dass jede einzelne Zahlenerhöhung die gesamte gelebte Erfahrung eines anderen Menschen darstellt.

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Diese Pandemie war voller schwer verständlicher Zahlen. Die Filtrationseffizienz verschiedener Gesichtsmasken, die Genauigkeit verschiedener COVID-19-Tests, landesweite Fallzahlen und weltweite Todesraten sind alles komplizierte Konzepte, die weit über die intuitiven Zahlenverarbeitungsfähigkeiten des Gehirns hinausgehen. Doch diese Zahlen – und wie sie dargestellt werden – sind von enormer Bedeutung.

Wenn das Gehirn dafür gebaut wäre, diese Art von Zahlen zu verstehen, hätten wir vielleicht andere individuelle Entscheidungen getroffen oder andere kollektive Maßnahmen ergriffen. Stattdessen trauern wir jetzt um die Millionen Menschen hinter der Zahl.

Dieser Artikel wurde von The Conversation neu veröffentlicht, einer gemeinnützigen Nachrichtenseite, die sich dem Austausch von Ideen von akademischen Experten widmet. Es wurde geschrieben von: Lindsey Hasak, Universität in Stanford und Elizabeth Y. Toomarian, Universität in Stanford.

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Die Autoren arbeiten nicht für Unternehmen oder Organisationen, die von diesem Artikel profitieren würden, beraten sich nicht, besitzen keine Anteile an ihnen oder erhalten von diesen Finanzmittel und haben über ihre akademische Ernennung hinaus keine relevanten Zugehörigkeiten offengelegt.

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